Culture et histoire

Porte des Intérêts Harmonieux (Gate of Harmonious Interest), Chinatown, photo de James O'Mara
Porte des Intérêts Harmonieux (Gate of Harmonious Interest), Chinatown, photo de James O'Mara

L'histoire de Victoria est imprégnée de l'esprit du peuple Lekwammen. Lorsque les navires européens atteignirent les détroits de Géorgie et de Juan de Fuca, il existait dix villages Lekwammen le long des côtes de ce qui est aujourd'hui appelé le Greater Victoria (agglomération de Victoria).

L'agent britannique James Douglas et ses hommes débarquèrent sur ces côtes et explorèrent la côte Pacifique pour décider où établir le nouveau siège de la Hudson's Bay Company. Accueillis par les Lekwammen comme de nouveaux partenaires commerciaux, Douglas et ses hommes établirent un comptoir sur ces terres en 1842.

Fort Victoria fut construit en 1843 dans ce qui est aujourd'hui la vieille ville, maintenant le cœur du centre-ville de Victoria. Des milliers d'aborigènes convergèrent sur la côte de Colombie-Britannique pour faire du commerce avec les nouveaux arrivants européens. Les mineurs arrivèrent dans la région à la fin des années 1800, plantant le décor pour un changement radical de population.

En 1858, de l'or fut découvert dans le fleuve Fraser. Des mineurs du monde entier se rendirent à Victoria, port maritime bien situé et centre d'équipement principal pour les régions aurifères du continent. L'activité économique passa du commerce au mercantilisme. Fort Victoria devint alors une ville riche et très peuplée, avec une population aborigène décroissante.

Le visage architectural de la ville se modifia considérablement. Autour du site du fort d'origine, de nouveaux bâtiments surgirent de terre. Les touristes qui arpentent les rues de la vieille ville aujourd'hui peuvent admirer une concentration impressionnante d'architecture historique.

À la fin des années 1800 et au début des années 1900, Victoria devint le port maritime au trafic le plus dense au nord de San Francisco.

En 1866, l'île de Vancouver et la Colombie-Britannique s'unirent pour former une seule colonie. Deux ans plus tard, la ville de Victoria fut déclarée capitale. En 1871, la Colombie-Britannique devint la sixième province du Dominion du Canada.

Les édifices de l'assemblée législative furent construits entre 1893 et 1897 au niveau de Inner Harbour. Surplombant le port, le grand Empress Hotel du Chemin de fer Canadien Pacifique (aujourd'hui appelé The Fairmont Empress Hotel) fut construit en 1908. Avec la construction du réputé Royal British Columbia Museum non loin de là, le pittoresque Inner Harbour devint le centre symbolique de la ville.