Culture et histoire

Ville historique de Barkerville, photo de L.T. Rhead
Ville historique de Barkerville, photo de L.T. Rhead

Plusieurs siècles avant l'arrivée des Européens, les peuples aborigènes ont apporté leur culture riche et variée sur la côte de Cariboo Chilcotin. Vivant des fruits de la terre et de la mer, les tribus côtières des Heiltsuk, des Nuxalk et des Kwakwaka'wakw se nourrissaient de saumon et d'eulakane (ou poisson-chandelle). Ils échangeaient de l'obsidienne, des fourrures et d'autres marchandises avec les tribus Carrier (Porteurs) de l'autre côté des montagnes côtières.

Les Premières nations utilisaient des voies d'échange que l'on appela les « pistes de la graisse » en raison de l'huile de poisson qui gouttait des récipients en bois pendant les voyages. La Grande Route, ou Piste de la graisse des Nuxalk-Carrier, était un couloir de première importance qui partait du fleuve Fraser et traversait les plateaux pour rejoindre la mer.

Arrivée des Européens

En 1793, l'explorateur Alexander Mackenzie suivit la Piste de la graisse des Nuxalk-Carrier pour le compte de la Compagnie du Nord-Ouest et devint le premier Européen au nord du Mexique à avoir traversé l'Amérique du Nord par voie terrestre. Les tribus Nuxalk et Carrier l'ont guidé à travers la région jusqu'à l'océan Pacifique. La même année, le légendaire capitaine George Vancouver visita les villages côtiers de la région.

Les marchands de fourrures firent des affaires dans cette région pendant les 50 années suivantes, jusqu'à la ruée vers l'or. La découverte d'or dans le fleuve Fraser marqua le début de la ruée vers l'or dans la région de Cariboo, en 1859. Trois ans plus tard, Billy Barker découvrit l'un des plus gros filons de la région. Il fut suivi par des milliers de personnes, qui se précipitèrent vers les régions aurifères et convergèrent souvent vers la ville en plein essor de Barkerville, très animée. Aujourd'hui, les visiteurs peuvent retrouver l'esprit de cette époque de la ruée vers l'or dans la ville historique de Barkerville.

Construction de routes

Deux équipes d'ingénieurs royaux ont commencé à construire des routes intérieures. Une équipe a démarré à Yale et a rejoint le canyon Fraser tandis que l'autre a remonté les fleuves Harrison et Lillooet en traversant Darcy (piste Harrison Douglas) et en suivant les sommets des montagnes le long des lacs d'Anderson et de Seton, jusqu'à Lillooet. Les deux équipes étaient en compétition : la première qui atteindrait Clinton donnerait son nom à la route. L'équipe Lillooet a remporté la course, si bien que le kilomètre 0 de la route de Cariboo Wagoon se nomme Lillooet et le nom de toutes les bornes kilométriques au nord commence par Lillooet. La ville de 100 Mile House a donc été nommée ainsi car elle se trouvait à 100 miles (160 kilomètres) de Lillooet en suivant la route initiale qui traversait Pavilion Mountain.

(Il y a plusieurs années, la route qui traverse le canyon Fraser a été nommée « circuit de randonnée de Gold Rush » en hommage à la route.)

La ruée vers l'or s'est essoufflée dans la région de Cariboo dans les années 1880. On extrayait encore l'or par des moyens hydrauliques ou en puits profonds, mais il était hors d'atteinte pour les particuliers et n'offrait pas un gros rendement. Beaucoup de prospecteurs quittèrent la région, à l'exception de ceux qui virent dans les collines couvertes de hautes herbes de la région un coin idéal pour l'élevage. Ils s'installèrent pour élever du bétail. La région du sud de Cariboo est toujours considérée comme une terre à bétail. Beaucoup de ranchs d'origine existent toujours et la culture des cowboys y perdure.

Percée des grandes voies

Au cours des années qui suivirent, un groupe de colons norvégiens arriva dans la vallée Bella Coola avec ses propres ambitions. Dans une région rappelant les fjords de leur pays natal, ils fondèrent la communauté de Hagensborg en 1894.

En 1912, l'intérieur des terres connut une ouverture supplémentaire avec l'arrivée du chemin de fer Pacific Great Eastern Railway, qui reliait le nord de Vancouver à Prince George.
Une autre voie fut percée en 1953 lorsque les habitants de la vallée Bella Coola, exaspérés par le refus persistant des autorités de la province de construire une route traversant les montagnes côtières, décidèrent de s'atteler eux-mêmes à la tâche. À l'automne 1952, ils entreprirent de construire la Route de la Liberté, qui devait relier le lac Anahim à la ville côtière de Bella Coola.